19 octubre, 2021

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Robots repartidores y de delivery

La baja en los costos de los robots ha inclinado la balanza de los gigantes de comercio de Chino.
Así son los robots de delivery de JD Logistics, una de las firmas chinas que más ha avanzado en las entregas con vehículos autónomos. Imagen de JD Logistics.

Más de mil robots se unirán a las filas del personal de reparto de los gigantes chinos Alibaba, MeituanJD.com durante el próximo año, ya que la pandemia alimenta la demanda de servicios sin contacto. Tres empresas esperan operar más de 2.000 robots para 2022, lo que supone multiplicar por cuatro el número actual, dijeron sus ejecutivos, alentados también por la caída de los costos de fabricación de los robots.

Actualmente, millones de mensajeros humanos siguen entregando paquetes por un precio tan bajo como 3 yuanes (0,47 dólares) en China, pero las empresas han estado explorando el uso de drones o robots desde 2013, en medio de una escasez de mano de obra que se ha agravado debido a la pandemia.

Pekín también ha ordenado a las empresas que garanticen los periodos de descanso de los mensajeros, ya que se esfuerzan por satisfacer la creciente demanda y los plazos de entrega, de acuerdo a un informe de Reuters del que se hace eco el sitio de noticias asiático CNA.

“La pandemia de COVID-19 ha supuesto un gran impulso” para los planes de despliegue de robots, dijo Xia Huaxia, jefe del departamento de ciencia de Meituan.

El gigante de la distribución de alimentos lanzó su servicio de robots en febrero de 2020, cuando los contagios eran elevados en Pekín, antes del lanzamiento previsto para finales de año.

JD.com también adelantó sus planes para lanzar su servicio de robots, dijo Kong Qi, científico jefe de la unidad de conducción autónoma del gigante del comercio electrónico. Su objetivo era lanzarlo en junio de 2020 en Pekín, pero empezó a utilizar el servicio en Wuhan en febrero, ya que la ciudad del centro de China estaba bloqueada.

“Queremos que las personas y los vehículos trabajen mejor juntos y no que los vehículos sustituyan a las personas. Sólo intentaremos sustituir la parte más aburrida del trabajo del repartidor”, dijo.

El personal de reparto humano supera a los robots, que tienen limitaciones como la incapacidad de subir escaleras. Además, los robots sólo pueden realizar ciertas rutas, como urbanizaciones y campus escolares, debido a los límites de velocidad y las condiciones de las carreteras. Los robots también suelen utilizarse para entregar productos menos sensibles al tiempo, como paquetes, en lugar de alimentos.

Pero sus defensores destacan las ventajas a largo plazo de los robots, como la reducción de los costos de entrega en el último tramo. Investigadores de la Universidad de Michigan afirman que los vehículos total o parcialmente automatizados podrían reducir los costes de entrega entre un 10 y un 40% en las ciudades.

En el caso del gigante Alibaba, su vehículo de logística de última milla (así se denomina al último tramo de las entregas de paquetería) ha entregado más de un millón de pedidos hasta septiembre a más de 200.000 consumidores, según la empresa. Opera con más de 200 robots y planea tener 1.000 para marzo y 10.000 en los próximos tres años.

Los costos de fabricación de los robots han bajado, dijo Wang Gang, vicepresidente de Alibaba encargado de la conducción autónoma, principalmente debido a la reducción de los precios de los sensores lidar que ayudan a medir las distancias y a obtener imágenes alrededor de los vehículos.

Alibaba y JD.com dijeron que el coste de fabricación de sus robots estaba por debajo de los 250.000 yuanes (38.662 dólares) cada uno y que estaba bajando. JD.com, que cuenta con unos 200 robots, planea ampliar su producción a unas 1.000 unidades para finales de 2021.

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Meituan ve el coste de fabricación de sus robots en torno a los 400.000 yuanes este año, frente a los 600.000 yuanes en 2020, dijo Xia. El robot de Meituan costará menos de 200.000 yuanes en 2025, que es cuando la industria verá la aplicación masiva de más de 10.000 unidades de estos robots, dijo Xia. En la actualidad, Meituan cuenta con un centenar de robots de reparto.

Las empresas de reparto de otros países también han probado los robots. La rusa Yandex y la empresa de pedidos de comida por Internet GrubHub planean empezar a utilizar robots sin conductor para entregar comida en los campus universitarios de Estados Unidos.